Alzheimer: Scoperta una proteina importante

Sabrina Carbone

n-CERVEAU-ALZHEIMER-large570Di recente è stata fatta una scoperta capitale che riguarda il funzionamento del morbo di Alzheimer. Un gruppo dell’università di Harvard negli Stati Uniti, ha scoperto che esiste una proteina il cui ruolo è basilare nello sviluppo di questa malattia. Questa trovata potrà permettere di creare nuove molecole capaci di proteggere il cervello dalla comparsa della malattia. All’origine di questa piccola rivoluzione, c’è una constatazione molto semplice. Perché il morbo di Alzheimer influisce soprattutto sugli anziani, e per quali ragioni alcune persone vivono oltre 100 anni con un cervello sano? La risposta a queste domanda ha come risposta quattro lettere: REST, il nome in codice della proteina identificata dai ricercatori.

Una correlazione manifesta

Attiva durante lo sviluppo del cervello del feto, questa proteina si genera più tardi nella vita per proteggere i neuroni dalle aggressioni esterne, a cominciare dagli effetti anormali dell’esposizione alle altre proteine. Ma REST (per RE1-Silencing Transcription factor) è assente nelle persone che sono state colpite dal morbo di Alzheimer o dai leggeri disordini conoscitivi. Analizzando le banche dati cerebrali compilate grazie ad altri studi, i ricercatori si sono resi conto che il cervello dei giovani adulti dai 20 ai 35 anni contengono poche proteine REST. In compenso, coloro che hanno tra i 73 e i 106 anni ne hanno molte. E questi livelli aumentano mentre le persone invecchiano fino a quando non si sviluppavano le demenze. Più i sintomi peggiorano, più il livello delle proteine REST si abbassa. Nei pazienti colpiti dal morbo di Alzheimer, il numero delle REST diminuisce drasticamente nelle zone critiche del cervello come la corteccia prefrontale e l’ippocampo, che sono responsabili dell’apprendistato, della memoria e dell’organizzazione.

Verso nuovi trattamenti

”I nostri lavori sottolineano la possibilità che la presenza dell’insieme di proteine anormali associate al morbo di Alzheimer e ad altre malattie neurodegenerative non basta a causare la demenza; occorrono anche difetti nel sistema di difesa del cervello”, ha affermato il professore di genetica, Bruce Yankner e principale autore dello studio cita un comunicato. ”In caso positivo, questa scoperta aprirà una nuova era in termini di possibilità terapeutiche per 5 milioni di americani (2 milioni da ora al 2020 in Francia, secondo la nota dell’Inserm) che vivono attualmente con il morbo di Alzheimer”, ha continuato il ricercatore che è stato, durante gli anni ’90 del secolo scorso, il primo a dimostrare gli effetti tossici della proteina Beta-amiloide, principale causa della malattia. Secondo i ricercatori, lo studio suggerisce che un livello elevato di proteine REST permetterà a una persona di resistere al morbo di Alzheimer. “Se questo gene (che codifica la produzione della proteina REST) che resiste alle aggressioni delle medicine, potrà essere attivato la malattia potrà essere presa in tempo”, ha continuato Yankner. “Poiché questa malattia si manifesta tardi nella vita, rifiutare la sua comparsa non potrà avere un impatto importante”.

”Uno studio estremamente importante”

Questo studio, pubblicato sulla prestigiosa rivista naturale, potrà contribuire a rinnovare il nostro modo di considerare le malattie neurodegenerative. Piuttosto che essere concentrati sulle modifiche che causano la malattia, i ricercatori hanno rivolto il loro interesse ai punti deboli del sistema di difesa del cervello. ”È uno studio estremamente importante” ha dichiarato per il New York Times il ricercatore, Li-Huei Tsai del Massachussets Institute of Technology, che non ha preso parte all’esame. “È la prima volta che viene avanzata una spiegazione plausibile per comprendere perché alcune persone sono più vulnerabili al morbo di Alzheimer rispetto ad altre”. ”Se è un esame preliminare, aprirà un boulevard che non è stato ancora considerato fino ad ora”, ha osservato il medico Eric Reiman, direttore esecutivo del Banner Alzheimer’s Institute, un istituto di ricerca e di prevenzione della malattia. Se altre ricerche saranno necessarie per confermare o precisare il ruolo svolto da questa proteina, questa scoperta ravviva la speranza dei ricercatori di poter, un giorno, trattare questa malattia.

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